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¿Por qué envejecemos?, ¿Podríamos evitarlo? Desde el principio de los tiempos el hombre ha luchado contra el deterioro del cuerpo provocado por el envejecimiento. ¿Quién no querría hacerse mayor con la salud intacta?

No podemos evitarlo, pero si retrasarlo y crecer con él, pero para ello hay que conocer como funciona y que nos ayuda a vivirlo con plenitud.

¿QUÉ ES EL ENVEJECIMIENTO?

El envejecimiento humano es un proceso propio, progresivo, dinámico e irreversible que incluye la disminución de las capacidades de los órganos y sistemas para responder a cambios en el medio ambiente o en el medio interno. Empieza desde el momento en el que nacemos hasta la muerte.

¿CUÁL ES EL PROCESO?

El proceso de envejecimiento sigue siendo un misterio y abundan las teorías sobre sus causas. Una de las teorías más populares hoy en día es la de los telómeros.

           

A medida que envejecemos, nuestro organismo pierde células. Estas se replican continuamente; cada vez que lo hacen, decrece la longitud de los telómeros hasta un punto en que ya no pueden dividirse más (límite de Hayflick), estos actúan como tapones que protegen las regiones internas de los cromosomas. El acortamiento de los telómeros se ha relacionado con el envejecimiento celular y la pérdida progresiva de los telómeros podría explicar por qué las células solo pueden dividirse un cierto número de veces. Entonces, las células se vuelven senescentes o se produce la llamada muerte celular.

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La telomerasa es una enzima compuesta por un compuesto de proteína y ácido ribonucleico (ARN) . La telomerasa está presente en algunas células germinales, en tejidos fetales y también en algunas células madre, adiciona al cromosoma varias copias de ADN, utilizando el ARN que porta, para proteger al cromosoma del ataque de otras enzimas. Cuando los telomeros no encuentran dicha protección, se produce una división del mismo, que va disminuyendo su tamaño, hasta llegar a la muerte celular.

         

Es importante saber qué factores influyen en el acortamiento de los telómeros y cuales son las causas que hacen que estos se acorten aceleradamente. Ya que el acortamiento de los telómeros no solo llevan al envejecimiento sino también están asociados a enfermedades que aparecen en mayor porcentaje con la edad, como pueden ser la diabetes, algunas infecciones, patologías cardiovasculares y algunos tipos de cáncer.

FACTORES INTERNOS Y EXTERNOS

En el proceso de envejecimiento intervienen múltiples factores biológicos, psíquicos y sociales, y no existe una causa única que explique por qué se envejece, sino que un conjunto de factores interrelacionados. A continuación, vamos a nombrar una serie de factores  que pueden afectar de forma adversa la salud y la esperanza de vida acelerando el acortamiento de los telómeros  y los que también pueden proteger potencialmente  los telómeros y la salud de un individuo.

La exposición al sol →la exposición excesiva al Sol y los rayos ultravioletas, no solo, provocan envejecimiento prematuro de la piel (afecta directamente al ADN), sino que también influye negativamente en la longitud de los telómeros al producirse radicales libres que oxidan las células.

Factores ambientales →la contaminación del aire o el contacto con campos electromagnéticos o geomagnéticos, sus efectos influyen de manera determinante en el organismo. Al igual q con la exposición al sol la división celular aumenta para defenderse de las sustancias tóxicas con lo que se acortan prematuramente los telómeros.

La nutrición →es fundamental, se recomienda una dieta sana y equilibrada, rica en vegetales, legumbres y frutas, aportando los antioxidantes necesarios(ya que destruyen los radicales libres) , como el omega-3, vitamina E, vitamina C, etc.

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El estado psicológico →por ejemplo, el estrés, en este tipo de estados, el cuerpo libera una serie de hormonas que influyen en la vejez. Son las hormonas glucocorticoides, que reducen los niveles de proteínas antioxidantes y pueden causar, por tanto, un incremento en el daño oxidativo del ADN y acelerar el acortamiento de los telómeros.

La herencia genética →un factor inevitable e incontrolable que juega un papel fundamental. No todas las personas envejecen de la misma forma, y esto se debe, en parte, a sus genes.

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El tabaco →los mutágenos que contienen el humo del cigarrillo, como el monóxido de carbono o la nicotina, causan un daño directo en nuestro ADN, al incrementar el estrés oxidativo, acelera el acortamiento de los telómeros aumentando la tasa del proceso de envejecimiento. Los cigarrillos están vinculados con los cánceres, pero también con arteroesclerosis, fibrosis pulmonar y otras enfermedades asociadas con la edad

El ejercicio →El ejercicio reduce la grasa nociva y ayuda a movilizar los productos de desecho para una eliminación mas rápida. Esto conduce a un estrés reducido y a una preservación del ADN y de los telómeros. Hay estudios que han mostrado que el ejercicio se asocia con una elevada actividad de la telomerasa y una reducción del acortamiento de los telómeros.

La obesidad →Tiene un impacto negativo en los telomeros y puede acelerar el proceso de envejecimiento. Es una enfermedad que está asociada con el incremento del estrés oxidativo y el daño en el ADN, por lo tanto se acelera el acortamiento de los telómeros.

Horas de sueño →Cuando dormimos menos de cinco horas aparece un estrés oxidativo y una mayor exposición al cortisol (hormona), que disminuye la actividad de la telomerasa. En cambio, cuando dormimos mas de siete horas esta actividad se incrementa, reduciendo el acortamiento de los telómeros.

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CAMBIOS AL ENVEJECER

Nuestro cuerpo sufre diferentes cambios durante el proceso de envejecimiento, algunos de los cuales son :

Aparato digestivo: En la boca suele haber un adelgazamiento de las encías y una disminución de la resistencia del esmalte dentario. Hay también una disminución del número de papilas gustativas. A nivel esofágico hay una disminución de la motilidad y el cierre entre esófago y estómago es menos efectivo. Ambas cosas producen aumento de los episodios de reflujo gastroesofágico.

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En el estómago también se da un descenso de la movilidad y una menor secreción ácida, lo que causa digestiones más lentas y con un retraso en el vaciado gástrico. Asimismo, el moco protector de la capa interna del estómago se vuelve de menor calidad, con lo que la probabilidad de padecer úlceras gástricas aumenta.

El intestino delgado no sólo recibe un menor riego sanguíneo sino que también ve disminuida su movilidad, con lo que la probabilidad de padecer úlceras gástricas aumenta, con lo cual puede darse  una mala absorción de nutrientes. En el colon también se produce una disminución  de la movilidad con lo que se produce una tendencia al estreñimiento.

Aparato cardiovascular: Con el paso del tiempo las arterias pierden elasticidad a causa del aumento del grosor de la pared media muscular, lo que dificulta el paso de la sangre por el estrechamiento del calibre del vaso y facilita el desarrollo de hipertensión arterial.

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En las venas lo cambios son escasos y tienen lugar básicamente en las extremidades inferiores. Debido a la delgadez de la capa media muscular las venas sufren de manera importante el efecto del peso de la columna de sangre y si no puede compensarse (con el movimiento de las piernas, por ejemplo) aparecen las varices.  Los músculos cardiacos se engrosan con la edad. La capacidad máxima de bombeo del corazón y del cuerpo para extraer oxígeno de la sangre va disminuyendo con el tiempo.

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LAS CONSECUENCIAS SON: Una menor capacidad de tolerancia al ejercicio, con mayor dificultad para recuperarse de él; mayor dificultad tanto para llenar las cavidades cardíacas (diástole) como para vaciarlas (sístole), pudiéndose llegar a la insuficiencia cardíaca; mayor dificultad para el correcto movimiento de apertura y cierre de las válvulas cardíacas, lo que a la larga influye en la función general de bomba del corazón, el aumento de los períodos en que se pierde el ritmo regular del corazón (arritmias).

Aparato respiratorio: Hay una disminución de la elasticidad de los bronquios, así como una disminución de la movilidad del tórax por las alteraciones esqueléticas y musculares; esto hace que el volumen de aire movilizado por respiración sea menor. También hay un aumento del tejido fibroso entre los alveolos, lo que dificulta el paso del oxigeno a la sangre y del dióxido de carbono al aire espirado.La capacidad inspiratoria máxima puede reducirse en un 40% entre los 40 y los 70 años.

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Sistema nervioso: Con la edad el cerebro pierde parte de los axones y de las neuronas que se conectan unas con otras. Con el tiempo se van acumulando productos de desecho del metabolismo de las neuronas, ya que cada vez se eliminan más lentamente, y dificultan la función de las neuronas. Por todo esto se puede apreciar en un enlentecimiento del pensamiento, una disminución de la memoria, de la capacidad cognitiva y de las facultades de aprendizaje

Riñones: Los riñones se vuelven progresivamente menos eficientes para retirar  los desechos de la sangre. Con el paso del tiempo los riñones pierden nefronas (los “filtros” por los que la sangre circula para limpiarse) y el flujo sanguíneo renal disminuye, así que tienen más dificultades para realizar su trabajo de depuración de la sangre para eliminar los productos de desecho y manejar el equilibrio de los líquidos corporales.

Vejiga: La capacidad de la vejiga se reduce, pierde elasticidad y además la musculatura se debilita, lo que hace más difícil su control, hecho que comporta problemas como la incontinencia urinaria.

Músculos: Sin el ejercicio, la masa corporal se reduce en un 22% en las mujeres y un 23% en los hombres entre los 30 y los 70 años. El ejercicio puede reducir la velocidad de esta pérdida. Esto implica una mayor dificultad en la realización de las funciones motoras, menor resistencia al ejercicio y es uno de los principales factores determinantes de la dependencia de las personas mayores.

Grasa corporal y agua: Con la edad la proporción de agua del organismo disminuye de forma progresiva; en la juventud el agua representa aproximadamente el 70% de la masa corporal, mientras que a partir de los 65 años puede disminuir hasta el 50%. Una de las principales consecuencias de estos hechos es la facilidad de las personas mayores para deshidratarse, cosa que empeora al estar disminuida la sensación de sed.

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Con respecto a la grasa hay un aumento de la misma que es proporcional a la disminución de la masa muscular. La grasa se distribuye de forma diferente a como lo hace en las personas jóvenes, con predominio en el tronco así como a nivel intraabdominal (alrededor de las vísceras) y disminuyendo en las extremidades. Como consecuencia puede haber problemas en el mantenimiento de la temperatura corporal y una alteración en el metabolismo de muchos fármacos.

Huesos y articulaciones: El mineral del hueso se pierde y es sustituido durante la vida, pero las pérdidas superan a la reposición en las mujeres alrededor de los 35 años. Esta pérdida se acelera con la menopausia. Un ejercicio regular de levantamiento de peso y una alta ingesta de calcio puede ralentizar la pérdida ósea. También es muy frecuente la aparición de desgaste articular, la artrosis. Este desgaste se inicia con la deshidratación del cartílago articular, que pierde sus propiedades elásticas y de absorción de los traumatismos. De esta manera el cartílago se va degradando, desgarrando y en último extremo puede llegar a desaparecer. Con el tiempo su “desgaste” produce limitaciones en el movimiento y una fragilidad muy propias de las personas ancianas.

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Sistema endocrino: Los cambios en la secreción y función de las hormonas a lo largo de los años son sutiles. Lo más destacable es la disminución de la sensibilidad a la acción de la insulina,  lo que ocasiona intolerancia a la glucosa y en casos más avanzados, diabetes.

Hormonas: También se producen cambios en las hormonas sexuales, que en la mujer, al producirse la menopausia, son más acusados.
La mujer se vuelve infértil y se deterioran los caracteres sexuales secundarios: se produce un empobrecimiento del vello en las zonas sexuales, se da un cierto grado atrofia genital, así como del tejido mamario glandular, cuyo tamaño puede mantenerse a expensas del tejido graso, y se producen cambios psicológicos y de la libido.

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En los hombres se da también una disminución de la secreción de testosterona, pero mucho más lenta y progresiva que conlleva una atrofia de los genitales y dificultades para conseguir y mantener una erección correcta.

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En las personas mayores es frecuente ver también una disminución de la capacidad de reacción del tiroides.

Visión: La dificultad para enfocar de cerca puede empezar alrededor de los 40 años, tras los 50 años hay un aumento de la sensibilidad al deslumbramiento, una mayor dificultad para ver en condiciones de baja luminosidad y más dificultad para detectar los objetos en movimiento. Los cambios de adaptación a la luz y la conducción nocturna se hacen más difíciles. A los 70 años, la capacidad para distinguir detalles finos empiezan a decaer.

Oído: Se hace más difícil oír a altas frecuencias con la edad y esta pérdida empieza a acelerarse en la edad media de la vida. Incluso las personas mayores con un buen oído pueden tener dificultades para distinguir las vocales y comprender el habla. El oído decae más rápidamente en los hombres que en las mujeres.

Piel: El envejecimiento de la piel es el cambio más evidente del paso del tiempo, de manera que la imagen que tenemos de las personas mayores es en general con canas y arrugas. Los cambios en la piel son uno de los primeros efectos externos del envejecimiento, con la aparición de arrugas, manchas y flaccidez, así como la aparición de cabellos blancos, las canas.

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Todas las células presentan cambios con el envejecimiento y por extensión también los tejidos y órganos, ya que éstas los forman.Con el paso de los años los órganos cambian de forma gradual y progresiva, con una disminución de su función.

Asimismo, la recuperación del equilibrio interno del organismo se hace más difícil y requiere más tiempo. Aunque muchos de estos cambios son muy característicos del envejecimiento, éstos ocurren a un ritmo y una intensidad diferentes. Cada individuo envejece de una forma única y a un ritmo individualizado.

 

CONSEJOS PARA RETRASAR EL ENVEJECIMIENTO

-Controlar y reducir el estrés.

-Hacer ejercicio regularmente.

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-Comer una variedad de alimentos antioxidantes y de vitaminas.

-Dormir las horas necesarias, ( más de siete horas diarias ).

-Evitar el tabaco y el alcohol.

-En la medida de lo posible, eludir las sustancias contaminantes medioambientales.

-Mantener un peso adecuado.

-No abusar de los rayos solares, y aplicarse cremas protectoras.

Envejecer no es una enfermedad, sino un cambio inseparable de la vida. Todos envejecemos desde el momento en que nacemos, forma parte de la vida, pero está en nuestras manos influir en la medida de nuestras posibilidades en el envejecimiento de nuestro cuerpo, y conseguir que este proceso ocurra con salud y con el conocimiento de que es parte de nosotros, de nuestro cuerpo y de nuestra historia. Si lo aceptamos como algo natural lo viviremos con comprensión, con entendimiento y con serenidad.

BIBLIOGRAFÍA

¿Qué es el envejecimiento?

¿Cuál es el proceso?

¿Cuál es el proceso?

Factores internos y externos

Factores internos y externos

Factores internos y externos

Cambios al envejecer

Cambios al envejecer

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